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El cambio climático deja sin luz a Zambia

Presa Kariba

Presa Kariba: proporciona 1.266 MW de electricidad a partes tanto de Zambia (el cinturón del cobre) como Zimbabue y genera 6.400 GW·h (23 PJ) por año. El lago Kariba, el embalse creado por la presa, se extiende por 280 kilómetros con una capacidad de almacenamiento de 180 km³.

Fuente: New York Times. La energía generada por Kariba —una de las presas hidroeléctricas más grandes del mundo, en uno de los lagos artificiales más grandes del mundo— contribuyó a la estabilidad política de Zambia y ayudó a que su economía creciera rápidamente. Sin embargo, una severa sequía empeorada por el cambio climático ha bajado el nivel del agua a un récord mínimo, por lo que Kariba genera tan poca energía que los apagones han paralizado a los ya de por sí dañados negocios del país. Después de una década de ser el estandarte de la vanguardia del crecimiento africano, Zambia, ahora en caída rápida y preocupante, lucha para pagarle a sus funcionarios y ha pedido ayuda al Fondo Monetario Internacional.

“La presa Kariba nos hizo abrir los ojos; fue una especie de confirmación de que este puede ser un problema ocasionado por el cambio climático”, dijo David Kaluba, el coordinador nacional de la Secretaría Interina para el Cambio Climático en el gobierno.

La rápida caída de Zambia muestra cómo el fenómeno amenaza el desarrollo económico en África, un continente especialmente vulnerable a los efectos del cambio climático y cómo contribuye a eliminar las pocas ganancias obtenidas en los últimos años.

Durante las próximas décadas, se espera que África se caliente más rápido que el resto del mundo, según el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático. A pesar del acuerdo alcanzado en París en diciembre que comprometió a casi todos los países del mundo a bajar sus emisiones de gases de efecto invernadero, no está claro cuánto dinero tendrá África para mitigar los efectos del cambio climático y adaptarse a él.

Zambia todavía depende mucho de la ayuda internacional para manejar el cambio climático, y ha sido lenta para planificar cómo enfrentarse a las consecuencias. Danny Simatele, experto en cambio climático de la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, dijo que “desgraciadamente, lo que sucede en Zambia es en realidad lo que está sucediendo en el resto de África”.

La crisis energética ha aumentado la preocupación en Zambia en torno al cambio climático, algo que no se había logrado durante años y décadas en los que sucedieron otros cambios, como el aumento de la temperatura o pautas de lluvia irregulares. Ahora, la gente en todo el país está pendiente del nivel del agua en Kariba —que estaba al 13 por ciento de su capacidad durante una visita reciente, por encima apenas del bajísimo 11 por ciento que tenía en enero— igual que está pendiente de sus equipos de fútbol favoritos.

Joe Mulenga, un carnicero de 28 años, me contó que se había enterado del cambio climático por la televisión hace más o menos un año y que después hizo una búsqueda en internet sobre el tema. “Ahora está aquí. Ya lo estamos sintiendo; es real”, dijo. “Estoy muy preocupado”.

Francis Ndilila, que dirige el comité energético en la Cámara Industrial de Comercio de Zambia, dijo que el cambio climático ya ha tenido un “efecto directo al frenar nuestro desarrollo económico”.

Un trabajador en la Acerera Good Time en Lusaka, Zambia, donde los apagones han afectado la producción. Credit Joao Silva para The New York Times

Un trabajador en la Acerera Good Time en Lusaka, Zambia, donde los apagones han afectado la producción. Credit Joao Silva para The New York Times

Las proyecciones de crecimiento en Zambia, que se estimaban en más de 7 por ciento de la década que finalizó en 2015, se redujeron a la mitad.

Los problemas en la presa derivan del fenómeno meteorológico El Niño, que ocasionó la peor sequía en décadas en algunas partes de África. Los agricultores que dependen de la lluvia y no tienen sistemas de riego se han visto muy afectados.

En el acuerdo climático firmado en París en diciembre, los países ricos, grandes emisores de gases de efecto invernadero, ofrecieron 100 mil millones de dólares al año a partir de 2020 a naciones en desarrollo para lidiar con el cambio climático. Sin embargo, la cantidad no es jurídicamente vinculante y los términos de su desembolso son vagos.

“Es poco claro”, dijo Kaluba de la Secretaría del Clima de Zambia. “Vemos 100 mil millones esparcidos en los documentos, pero no se ha concretado”.

Robert Chimambo, un activista ambiental de la Red por el Cambio Climático de Zambia, dijo que “el gobierno no puede hacer muchas cosas sin la ayuda de donantes”.

El hecho de que Zambia depende de la energía hidroeléctrica ha agravado sus problemas. El precio del cobre, su principal bien de exportación, cayó porque China disminuyó su demanda. Debido a la falta de lluvia y los bajos niveles de agua, Zambia se ha visto forzada a programar apagones —muchas veces son también no programados—. Los apagones aumentan los costos de producción, por lo que las minas de cobre han despedido a miles de trabajadores.

En un país acostumbrado a una fuente segura de energía, la sequía y los consecuentes apagones han afectado inmediatamente negocios grandes y pequeños.

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